【下一個Elon Musk】23歲少年研發3D打印義肢!冀降義肢市價,創千萬美元公司價值

【下一個Elon Musk】23歲少年研發3D打印義肢!冀降義肢市價,創千萬美元公司價值

Startup · Tech
By PressLogic on 07 Dec 2018

23歲的Easton LaChappelle被美國著名作家兼商業策略師Tony Robbins稱為「下一個Elon Musk」。為什麼呢?因為LaChappelle正在研發使用3D打印技術製作義肢,使義肢變得便宜一點,希望可減輕患者的負擔。目前他已經取得了令人矚目的研發進展。

LaChappelle從小就喜歡修補電子產品。在科羅拉多州的鄉村長大,他通過YouTube自學了有關機械人技術的基礎知識。 14歲時,他使用LEGO,釣魚線和電子管製作了他的第一個機械手。他接受訪問時表示,在他16歲生日時,得到了一台3D打印機。LaChappelle形容「它創造了一個全新的製造世界」。LaChappelle其後打印了一個機械臂,用汽車的擋風玻璃刮水器電機去驅動手臂,並參與2012科羅拉多州科學博覽會的展出。

在參與科學博覽會期間,LaChappelle注意到一個女孩,確定了他繼續研發3D打印義肢這個項目的決心。 「她很專注的看我研發的義肢,留意到很多細節,這令我印象深刻」LaChappelle說。「我留意到她失去了右臂並戴著義肢裝置。這是我第一次真正看到一個義肢裝置並且真的能夠與截肢者交談。」

他說,女孩的義肢是一個「簡單的的爪子」,只有作出一個動作 - 打開及關閉。之後,他在女孩的父母口中得知這「簡單的的爪子」價值8萬美元。而且隨著她的成長,她的家人將不得不花費數十萬美元來繼續更換義肢。

「這就像不得不買一雙價值8萬美元的鞋子一樣」LaChappelle說道,「這讓我感到震驚。也促使我想要認真的研發3D打印義肢,把它發展到了一個新的水平。」

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其後,他在自己家裡房間繼續研發工作,從硬件製作到編寫程式軟件都自己來做,並於同年去參加國際科學與工程博覽會,並在工程類別的作品中名列第二。這樣的好成績讓他可以有更多不同的機遇。LaChappelle開始在世界各地進行演講,並被邀請到美國國家航空航天局實習,研究Robonaut(這是一種人體機器人,負責與太空人在太空中並肩工作)。LaChappelle甚至與其他年輕的發明家一起被邀請到白宮,向當時的美國總統奧巴馬展示了他的研發成果。

與Tony Robbins一通電話 高中畢業即創業

看到研發成果進展不錯,面對高中畢業這個轉變的時期,LaChappelle也曾疑問:到底應該上大學或是要開公司繼續研發?但是單憑一個高中畢業生,要營運管理、籌集資金等也不是一件容易的事情。此時,他接到了Tony Robbins的來電,解決了所有問題。Tony Robbins看了TED Talk中 LaChappelle的演講影片,被他深深感動。因此致電LaChappelle,Tony Robbins在通話後便決定投資15萬美元,成立公司-Unlimited Tomorrow。Unlimited Tomorrow與微軟、軟件公司DassaultSystèmes和Arrow Electronics等科技巨頭合作研發,提高產品質量。

今天,Unlimited Tomorrow公司價值已達1000萬美元。LaChappelle擔任首席執行官,擁有七名員工。2017年6月,LaChappelle將他公司的第一個機械臂放在一個10歲女孩Momo身上。她住在佛羅里達州,出生時沒有右前臂和手掌。LaChappelle掃描她的左前臂及手掌,將所得的影像以鏡像方式反轉,製成右臂義肢。由於義肢是彩色3D打印的,因此右臂的膚色也可與她的膚色匹配。

「每個關節都是獨立的,所以使用者不必考慮『我怎麼能用這隻手去抓一杯水?』。」LaChappelle解釋道。 「使用者只是直接想到就可以做出所想的動作。它就像真的手臂一樣。」這義肢也可以識別及控制力度,所以如使用者想用義肢拿雞蛋或其他易碎的物品,也不會壓碎或用破。

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Photo from Easton LaChappelle

醫學博士讚:「他們在提供高性能的義肢時同時顯著降低了義肢成本」

約翰霍普金斯大學醫學院物理醫學和康復學副教授Marlis Gonzalez-Fernandez博士指出,3D打印義肢的成品已可與目前市場上的技術相媲美。「目前可用的假體可以製作成與皮膚顏色相匹配,具有獨立的關節運動等」她說。但此研發採用3D打印這一點確實是很創新 ,「它使手臂更輕盈」,「更重要的一點是,他們在提供高性能的義肢時同時顯著降低了成本」她補充道:「這使截肢患者更容易購置義肢,這是非常重要。」LaChappelle表示希望以5,000美元至10,000美元的價格出售此產品,並且正在努力讓成本進一步下降,以降低售價。

假肢目前如此昂貴的部分原因是「因為競爭非常激烈,而且[公司]可以根據自己的需要定價」他說。

「在以前,如果沒有數百萬美元和一個完整的團隊,根本不可能製造出這樣的產品。通過3D打印,可以讓像我們這樣的小公司進行創新,並將這些零件用於成品上,把成本大大降低。」目前, 大多數義肢都是組件式的。Gonzalez-Fernandez博士解釋說「義肢的部件是通過將訂制的插座(即是連接到肢體的部件)與市售的其他部件組合在一起。一般來說它們的價格也越高,技術就越高。」

而行業內專門生產義肢的公司Össur則指出有許多因素有影響義肢的價格,例如患者的健康狀況,肢體的功能水平和殘肢解剖等因素都會有影響。Össur發言人更補充說:「我們相信3D打印的義肢可能有一些未來的潛在應用。然而,該技術仍處於相對早期的發展階段,功能和耐用性等重要臨床問題尚未得到證實。」

Gonzalez-Fernandez博士對LaChappelle的3D打印的機械手臂持樂觀態度:「整體而言,3D打印的機械手臂很有發展前景,並且對於那些資源有限的患者,此研發是可增加他們使用義肢的機會。」

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在向Momo提供機械手臂後,LaChappelle和Robbins將目標定成為全世界100多名成人和兒童提供訂制義肢,包括截肢或肢體差異的患者。他們於2018年11月推出了「100 Tomorrows」眾籌活動,目標是募集50萬美元。LaChappelle希望在2019年或2020年的「100 Tomorrows」活動之後將他的產品推向市場。他說:「計劃是擴大到成千上萬,真正產生重大影響。」

資料來源:CNBC

Text By BusinessFocus Editorial


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